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Chemotherapy-Related Mouth Mucositis in Children

What is chemotherapy-related mouth mucositis in children?

Chemotherapy is the use of medicines to treat cancer. The medicines can cause an inflammation of the lining of the mouth. The mouth is lined with mucous membranes. When these are inflamed, it’s called mouth mucositis. The mucous membranes may be red, swollen, painful, irritated, and have sores. The mucositis can affect any part of the digestive system, from the mouth to the anus. Mouth mucositis can be very painful. It can cause problems with eating, talking, and swallowing. It can also lead to serious infections and other problems.

What causes chemotherapy-related mouth mucositis in a child?

Chemotherapy kills cells that grow fast, such as cancer. Mucous membrane cells also grow fast, so some types of chemotherapy may harm them.

Which children are at risk for chemotherapy-related mouth mucositis?

Children are more likely to get mouth mucositis than adults. Type, dose, and length of time of chemotherapy treatment are factors. A child may also be at higher risk of mouth mucositis due to: 

  • Poor dental and mouth care
  • Loss of body fluid (dehydration)
  • Being underweight
  • Other long-term (chronic) health problems
  • Cancer of the blood
  • Smoking, using chewing tobacco, or drinking alcohol

What are the symptoms of chemotherapy-related mouth mucositis in a child?

Mouth mucositis may start 5 to 10 days after starting chemotherapy. It may last for weeks. Symptoms can also occur a bit differently in each child. They may include:

  • Red, shiny, swollen mouth, tongue, or gums
  • Bleeding in the mouth
  • Sores in the mouth
  • Pain in the mouth or throat
  • Trouble eating, talking, or swallowing
  • Thickened saliva or mucus in the mouth
  • Dryness
  • A covering or membrane over the mouth sores (pseudomembrane)

The symptoms of mouth mucositis can be like other health conditions. Make sure your child sees a healthcare provider for a diagnosis.

How is chemotherapy-related mouth mucositis diagnosed in a child?

The healthcare provider will ask about your child's chemotherapy treatment and mouth symptoms. He or she will examine your child’s mouth, gums, and tongue. The healthcare provider may note how severe the problem is with a grading system. The mucositis may be graded from 1 to 4. This can help guide treatment. If needed, your child may be tested for other conditions. Some mouth conditions can have similar symptoms, such as oral candidiasis (thrush).

How is chemotherapy-related mouth mucositis treated in a child?

There are many ways to treat mouth mucositis. Some treatments are simple and may help with mild symptoms. More severe symptoms may need to be treated with prescription medicines. In some cases, your child may need to spend some time in the hospital. Your child's oncologist will work with you to make your child as comfortable as possible. 

To help ease mild symptoms, try the below:

  • Give your child ice pops or ice water to cool and numb his or her mouth.
  • If your child is old enough, give him or her ice chips, hard candy, throat drops (lozenges), or chewing gum.
  • Don’t let your child eat spicy, hot, or rough foods.
  • An older child can use mouth rinses after eating and at bedtime. Your child's oncologist or nurse can suggest rinses to try.
  • Brush your child’s teeth very gently with a soft toothbrush.
  • Use lip balm to keep your child’s lips moist. Don’t use petroleum jelly.

For more severe symptoms, your child's oncologist may advise:

  • Cleaning sores with solutions that you mix or with other products
  • Using pain relievers that are applied to the mouth or taken by mouth (oral)
  • Time in the hospital if your child has an infection, or can’t eat or drink

What are possible complications of chemotherapy-related mouth mucositis in a child?

Possible complications of mouth mucositis include:

  • Loss of fluid (dehydration) 
  • Weight loss
  • Infection in the mouth
  • Infection spreading to the blood, which is very serious

What can I do to prevent chemotherapy-related mouth mucositis in children?

Mouth mucositis can’t be fully prevented.  But there are medicines that can help prevent mucositis from happening. Talk with your child's oncologist about these medicines. You can also help lessen the chance and the severity of the condition by making sure your child:

  • Is up to date on all dental care
  • Has dental problems fixed before starting chemotherapy
  • Has excellent mouth care every day, including brushing with a soft toothbrush and mild toothpaste, rinsing, and very gentle flossing
  • Drinks extra liquids
  • Has healthy protein in his or her diet every day
  • Doesn’t smoke, chew tobacco, or drink alcohol, which can all increase the chance of mouth mucositis

How can I help my child live with chemotherapy-related mouth mucositis?

You can help your child during treatment with the below tips:

  • Use a flashlight to check your child's mouth every day. Look for redness, swelling, irritation, and sores.
  • Make sure your child takes excellent care of his or her mouth. This helps to prevent and lessen the symptoms of mouth mucositis. Make sure your child brushes and rinses after eating and at bedtime. Or make sure you clean your child's mouth.
  • Don’t let your child use any mouthwashes or rinses with alcohol. Ask your child's oncologist or nurse what rinse you should use.
  • If your child is taking medicine for pain, give the medicine before your child eats. This can make it easier for your child to eat. 

When should I call my child’s healthcare provider?

Call your child's healthcare provider if he or she has the below:

  • Redness or shininess in the mouth that lasts for more than 2 days
  • Bleeding gums
  • A cut or sore in the mouth
  • A fever of 100.4 or higher 
  • White patches in the mouth
  • Trouble eating, drinking, or taking medicines because of mouth sores

Key points about chemotherapy-related mouth mucositis in children

  • Mouth mucositis is inflammation of the lining of the mouth (mucous membranes). 
  • Anti-cancer medicines (chemotherapy) may cause mucositis. 
  • Symptoms of mucositis include redness, swelling, irritation, pain, and sores in the mouth. 
  • A child with mucositis may have trouble eating, drinking, swallowing, and talking.
  • There are things you can do to help prevent mucositis from developing, including daily mouth care.
  • Treatment for mucositis may include rinses, medicines by mouth, and staying away from certain foods and products.

Next steps

Tips to help you get the most from a visit to your child’s healthcare provider:

  • Know the reason for the visit and what you want to happen.
  • Before your visit, write down questions you want answered.
  • At the visit, write down the name of a new diagnosis, and any new medicines, treatments, or tests. Also write down any new instructions your provider gives you for your child.
  • Know why a new medicine or treatment is prescribed and how it will help your child. Also know what the side effects are.
  • Ask if your child’s condition can be treated in other ways.
  • Know why a test or procedure is recommended and what the results could mean.
  • Know what to expect if your child does not take the medicine or have the test or procedure.
  • If your child has a follow-up appointment, write down the date, time, and purpose for that visit.
  • Know how you can contact your child’s provider after office hours. This is important if your child becomes ill and you have questions or need advice.

Chemotherapy-Related Mouth Mucositis in Children

¿Qué es la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

La quimioterapia es el uso de medicamentos para tratar el cáncer. Esos medicamentos pueden causar inflamación del revestimiento de la boca, que son las membranas mucosas. La inflamación de esas membranas se llama mucositis oral. Las membranas mucosas pueden enrojecerse, inflamarse, doler, irritarse y tener llagas. La mucositis puede afectar cualquier parte del sistema digestivo, desde la boca hasta el ano. La mucositis oral puede ser muy dolorosa. Puede ocasionar dificultad para comer, hablar y tragar. También puede causar infecciones graves y otros problemas.

¿Cuáles son las causas de la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

La quimioterapia mata las células que se reproducen rápidamente, como el cáncer. Las células de las membranas mucosas también se reproducen rápidamente, por lo tanto, algunos tipos de quimioterapia pueden dañarlas.

¿Quiénes corren el riesgo de tener mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

Los niños son más propensos a contraer mucositis oral que los adultos. Los factores que influyen son el tipo, la dosis y la duración del tratamiento de quimioterapia. Un niño también puede correr un riesgo mayor de tener mucositis oral debido a: 

  • Mala higiene dental y bucal
  • Pérdida de líquido corporal (deshidratación)
  • Tener bajo peso
  • Otros problemas de salud de larga duración (crónicos)
  • Cáncer en la sangre
  • Fumar, mascar tabaco o beber bebidas alcohólicas

¿Cuáles son los síntomas de la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

La mucositis oral puede comenzar entre 5 y 10 días después del inicio de la quimioterapia y puede durar semanas. Los síntomas también pueden ser levemente distintos en cada niño. Pueden incluir:

  • Boca, lengua o encías enrojecidas, brillosas e hinchadas
  • Sangrado en la boca
  • Llagas en la boca
  • Dolor en la boca o la garganta
  • Dificultad para comer, hablar o tragar
  • Saliva más espesa o mucosidad en la boca
  • Sequedad
  • Una cubierta o membrana sobre las llagas en la boca (pseudomembrana)

Los síntomas de la mucositis oral pueden parecerse a los de otros problemas de salud. Asegúrese de que su hijo vea a un proveedor de atención médica para recibir un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

El proveedor de atención médica le preguntará acerca del tratamiento de quimioterapia de su hijo y de los síntomas que tiene en la boca. Luego, examinará la boca, las encías y la lengua de su hijo. Es posible que el proveedor de atención médica observe cuál es la gravedad del problema con un sistema de puntuación. La mucositis puede tener una puntuación de 1 a 4. Esto puede ayudar a guiar el tratamiento. Si es necesario, a su hijo se le realizarán otras pruebas y análisis para determinar si tiene otras afecciones. Algunas afecciones de la boca pueden presentar síntomas similares, por ejemplo, la candidiasis oral (aftas).

¿Cómo se trata la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

Hay muchas formas de tratar la mucositis oral. Algunos tratamientos son simples y pueden ayudar con los síntomas leves. En el caso de los síntomas graves, puede ser necesario el tratamiento con medicamentos recetados. En algunos casos, su hijo puede necesitar pasar cierto tiempo en el hospital. El oncólogo de su hijo colaborará con usted para hacer que su hijo esté lo más cómodo posible. 

Para ayudar a aliviar los síntomas leves, intente lo siguiente:

  • Dele a su hijo helados de agua o agua con hielo para que se le enfríe y adormezca la boca.
  • Si su hijo tiene una edad suficiente, dele trocitos de hielo, caramelos duros, pastillas para la garganta o goma de mascar.
  • No permita que su hijo coma alimentos picantes, calientes o de consistencia áspera.
  • Los niños más grandes pueden usar enjuague bucal después de comer y antes de irse a dormir. El oncólogo o enfermero de su hijo podrá sugerirle qué enjuagues probar.
  • Cepille los dientes de su hijo suavemente con un cepillo blando.
  • Use bálsamo labial para mantener húmedos los labios de su hijo. No use vaselina.

Para los síntomas más graves, el oncólogo de su hijo podrá aconsejarle lo siguiente:

  • Limpiar las llagas con soluciones preparadas por usted o con otros productos
  • Usar calmantes para el dolor que se aplican en la boca o se toman por la boca (orales)
  • Hospitalizar a su hijo si tiene una infección o no puede comer o beber

¿Cuáles son las posibles complicaciones de la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

Las posibles complicaciones de la mucositis oral incluyen:

  • Pérdida de líquido (deshidratación) 
  • Pérdida de peso
  • Infección en la boca
  • Infección que se propaga a la sangre, la cual es muy grave

¿Se puede prevenir la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

La mucositis oral no se puede prevenir por completo.  Sin embargo, existen ciertos medicamentos que pueden ayudar a evitar la mucositis. Consulte al oncólogo de su hijo acerca de estos medicamentos. Usted también puede ayudar a reducir la probabilidad y la gravedad de esta enfermedad si se asegura de que su hijo:

  • Tenga al día su cuidado dental
  • Solucione sus problemas dentales antes de comenzar la quimioterapia
  • Realice una excelente higiene de su boca todos los días, es decir que se cepille con un cepillo de dientes blando y con pasta dental suave, que use enjuague bucal e hilo dental con mucha suavidad
  • Beba mucho líquido
  • Consuma proteínas saludables en su alimentación todos los días
  • No fume, no masque tabaco ni beba bebidas alcohólicas, ya que son todos factores que pueden aumentar la probabilidad de tener mucositis oral

¿Cómo se maneja la mucositis oral relacionada con la quimioterapia?

Usted puede ayudar a su hijo durante el tratamiento si sigue los siguientes consejos:

  • Use una linterna para revisar la boca de su hijo todos los días. Busque signos de enrojecimiento, hinchazón, irritación y llagas.
  • Asegúrese de que su hijo realice una higiene excelente de su boca. De esta manera, ayuda a prevenir y disminuir los síntomas de la mucositis oral. Asegúrese de que su hijo se cepille los dientes y use enjuague bucal después de comer y antes de irse a la cama. O asegúrese de limpiarle usted la boca a su hijo.
  • No permita que su hijo use enjuagues bucales que contengan alcohol. Pregunte al oncólogo o enfermero de su hijo qué enjuague bucal debería usar.
  • Si su hijo toma medicamentos para el dolor, déselos antes de que coma. Así, a su hijo le resultará más fácil comer. 

¿Cuándo debo llamar al proveedor de atención médica de mi hijo?

Llame al proveedor de atención médica de su hijo si tiene alguno de los siguientes signos:

  • La boca enrojecida o brillosa durante más de 2 días
  • Sangrado de las encías
  • Un corte o llaga en la boca
  • Fiebre de 100.4 °F (38 °C) o más alta 
  • Manchas blancas en la boca
  • Dificultad para comer, beber o tomar medicamentos debido a las llagas en la boca

Puntos clave sobre la mucositis oral relacionada con la quimioterapia

  • La mucositis oral es la inflamación del revestimiento de la boca (las membranas mucosas). 
  • Los medicamentos para combatir el cáncer (quimioterapia) pueden causar mucositis. 
  • Los síntomas de la mucositis incluyen enrojecimiento, hinchazón, irritación, dolor y llagas en la boca. 
  • Un niño con mucositis puede tener dificultad para comer, beber, tragar y hablar.
  • Hay ciertas cosas que usted puede hacer para ayudar a evitar la mucositis, por ejemplo, la higiene diaria de la boca.
  • El tratamiento de la mucositis puede incluir enjuagues, medicamentos para la boca y evitar el consumo de ciertos alimentos y productos.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita al proveedor de atención médica de su hijo:

  • Tenga en mente la razón de la visita y qué desea que suceda.
  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • En la visita, escriba el nombre de un diagnóstico nuevo y de todos los medicamentos, tratamientos o análisis nuevos. Además escriba todas las instrucciones nuevas que le dé el proveedor para su hijo.
  • Pregunte por qué se se indica un medicamento o tratamiento nuevo, y cómo ayudará a su hijo. Además, consulte cuáles serán los efectos secundarios.
  • Pregunte si la afección de su hijo se puede tratar de otras maneras.
  • Infórmese de por qué un análisis o procedimiento se recomienda y qué podrían significar los resultados.
  • Consulte qué puede ocurrir si su hijo no toma el medicamento o no se hace un análisis o procedimiento.
  • Si su hijo tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo puede comunicarse con el proveedor de su hijo después del horario de consultorio. Es importante por si su hijo se enferma y usted necesita hacer preguntas o pedir un consejo.